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美国秘密无人驾驶宇宙飞船返航
曾芳 

    2012年06月16日清晨5时48分,美国空军X-37B型无人驾驶宇宙飞船“轨道试验飞行器—2号”返回地面,降落在加利福尼亚州范登堡空军基地,结束了持续15个月、大大超出预定时间的秘密在轨飞行。这艘X-37B 型无人驾驶宇宙飞船于2011年03月05号搭载联合发射联盟研发的“阿特拉斯”5型火箭发射升空,共绕地球轨道飞行469天(预计在轨飞行时间为270天),是其姊妹飞船——首架X-37B“轨道试验飞行器—1号”在轨飞行时间(225天)的两倍多。返航前,这架机翼短而粗的“迷你航天飞机”发动机自动点火启动,脱离轨道,穿过大气层,像一架普通飞机那样着陆,在跑道上滑行。这是美国空军继2010年首架X-37B飞船、即“轨道试验飞行器—1号”之后的又一次全新的测试。X-37B项目主任、空军中校蒂姆·麦金太尔说,“随着航天飞机编队退役,X-37B轨道试验飞行器项目赋予太空技术发展独一无二的能力。这种返航能力允许空军测试新技术,而不用冒太大风险。”

    X-37B由波音公司下属机密“鬼怪工程部”制造,长度刚刚超过8.8米,高约2.74米,翼展接近4.6米,质量将近5吨。与普通轨道飞行器使用氢氧燃料电池不同,X-37B在轨时由砷化镓太阳能电池和锂离子蓄电池提供动力。X-37B货舱区域相当于一辆轻型客货两用卡车,即所谓“皮卡”的车斗大小。两架飞船的总运载能力相当于一架航天飞机。

    一些业余航空爱好者从低轨道和倾角判断,认为飞船搭载一部实验性间谍卫星传感器,相比通信任务,更可能执行侦察或情报搜集任务。一些人猜测,X-37B可能成为卫星杀手之类的太空武器。一些航空和军事专家同样怀疑,X-37B可能成为间谍卫星的“平台”或“母舰”。哈佛大学天体物理学家乔纳森·麦克道尔说,“轨道试验飞行器—2号”可能用于测试某种新型成像技术。美国海军军事学院国家安全事务教授琼·约翰逊—弗里兹说,相比卫星,这种无人宇宙飞船能迅速抵达某一地区上空,执行侦察和监视任务。美国空军说,“轨道试验飞行器—2号”飞行旨在测试飞船本身,同时携带保密设备。美国太空新闻网说,X-37B现在只为五角大楼执行“绝密飞行”任务,今后可能扮演更多角色。(曾芳)

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